Hij gaat uitdagingen niet uit de weg, integendeel. Ambitie brengt je verder, is de boodschap van Otwin van Dijk. De energieke burgemeester van de gemeente Oude IJsselstreek ziet ondanks zijn handicap geen beren op de weg. “Pippi Langkous zei altijd: ‘ik heb het nog nooit gedaan dus ik denk dat ik het wel kan’. Zo zie ik het ook.”

Otwin van Dijk liep op 18-jarige leeftijd een hoge dwarslaesie op toen hij op vakantie in Oostenrijk tijdens het zwemmen ongelukkig terechtkwam en een nekwervel brak. Sindsdien is Van Dijk aangewezen op een rolstoel. Hij leerde zoveel mogelijk zelfstandig te kunnen functioneren en bouwde een mooie carrière op. De Achterhoeker zat vier jaar voor de PvdA in de Tweede Kamer. Daarvoor was hij raadslid in Duiven en wethouder in Doetinchem. Bijna drie jaar geleden werd de inwoner van Breedenbroek benoemd tot burgemeester. “Iets heel nieuws, dat was best spannend. Je hebt immers geen garantie op succes.”

Wat is uw ambitie als burgemeester? “Meer dan alleen lintjes doorknippen, haha. Voor mijn benoeming was er een hoop politieke commotie geweest. Er moest een nieuw wind waaien met een veel betere bestuurscultuur. Rust en stabiliteit brengen, was de eerste opdracht. Dat is aardig gelukt. Daarnaast ben ik een burgemeester die de zaak actief wil aanjagen. Oude IJsselstreek heb ik leren kennen als een gemeente met lef, dus daar ben ik zeker op mijn plek.”

Waarom bent u geknipt voor deze functie? “Tja, voor deze vraag moet ik mijn bescheidenheid even aan de kant zetten. Nee, mijn ervaring is zeker een voordeel en ik beschik over een groot netwerk. Dat helpt allemaal. Niemand wordt geboren als burgemeester, maar het past bij me. Ik vind het prettig om boven de partijen als verbindende factor te fungeren. Ook heb ik een sterke motivatie om de gemeente vooruit te helpen door enthousiast en energiek plannen te omarmen of te ontwikkelen.”

Wat is de leukste ervaring tot dusverre? “Lastig, het is gewoon een prachtbaan! Het ene moment knuffel je konijnen op een zorgboerderij met mensen met een beperking en even later gaat het er heel zakelijk aan toe als je met ondernemers over miljoenen praat. En tussendoor bezoek je een echtpaar dat 60 jaar getrouwd is. Heel dynamisch allemaal.”

Wat maakt uw gemeente zo bijzonder? “Het is een verzameling dorpen met de Oude IJssel die er doorheen loopt. Ieder dorp heeft zijn eigen identiteit en een rijk verenigingsleven. Er wordt erg veel georganiseerd. De verbondenheid is groot en dat geldt ook voor de innovatiekracht. Het bedrijfsleven is goed vertegenwoordigd met een traditioneel sterke maakindustrie.”

Wat is uw favoriete plekje in de gemeente? “Er zijn veel mooie plekjes, maar ik noem de DRU Cultuurfabriek. Het is een uniek stukje Achterhoek. Het complex staat symbool voor de ijzerindustrie in deze regio en vormt het cultureel, historisch en creatief het kloppend hart van Oude IJsselstreek met tal van voorzieningen. Ik kom er graag.”

Wat is uw levensmotto? “Dan refereer ik aan de uitspraak van Nelson Mandela: ‘Het lijkt onmogelijk totdat het gelukt is’. Daar kan ik me helemaal in vinden. Als het onmogelijk lijkt, toch gewoon proberen. Uitdagingen aangaan en situaties overwinnen. Daar heb ik natuurlijk ervaring mee, aangezien ik op jonge leeftijd gehandicapt raakte.”

Waar kunt u zich over opwinden? “Ik heb grote moeite met het apart zetten van mensen. Nederland staat bekend om zijn tolerantie, maar dat is niet altijd het geval. Vrouwen, mensen met een beperking en mensen met een migratieachtergrond ondervinden daar nog steeds de gevolgen van. Ik ben een groot pleitbezorger van een inclusieve samenleving en daar zal ik me altijd voor inzetten.”

Waar wordt u echt blij van? “Het werk als burgemeester heeft veel te bieden. Vorig jaar kreeg ik een brief van Fien Snelting uit Mechelen, ze was toen 11 jaar. Fien maakte zich in de brief zorgen over het zwerfafval. Ik nodigde haar uit op het gemeentehuis, daar gaf ze gelijk een presentatie over het onderwerp. Sindsdien geeft ze de presentatie op basisscholen, ik was er al twee keer bij. Prachtig, die bevlogenheid. Haar missie verdient veel lof.”

Wat betekent noaberschap in uw ogen? “Een klein voorbeeld. Als iemand ook het pad van de buren sneeuwvrij maakt. Dat mensen echt zichzelf kunnen zijn en naar elkaar omzien, op een natuurlijke en niet op een beklemmende manier. Maar ook bedrijven die elkaar wat gunnen en samenwerken. Dat alles maakt de samenleving een stuk mooier. Je leeft immers niet alleen voor jezelf.”

Hoe houden we de Achterhoek leefbaar en interessant? “De bereikbaarheid en infrastructuur moeten worden verbeterd. Daarnaast is het voor bedrijven moeilijk om vacatures in te vullen. De inspanningen moeten erop gericht zijn om jongeren hier aan het werk te krijgen. SmartHub is in dat kader een prima initiatief en het zou een goede ontwikkeling zijn als we uitgroeien tot stageregio van Nederland.”