Eigenlijk was hij voorbestemd de horeca in te gaan. Zijn ouders hadden namelijk een café in hartje Kampen. Maar zoals het wel vaker gaat met zangers van het levenslied, ze beginnen achter de toog en eindigen als professioneel artiest. Stef Ekkel doet het al sinds 1998. “De horeca is heel leuk, maar dit is nog net een tikje mooier. Ik zou het zingen voor geen goud meer willen missen.”

Zijn eerste optreden deed Stef Ekkel op de bruiloft van zijn oudste zus. Dat was direct een enorm succes. Daarna pakte hij met regelmaat de microfoon in zijn ouders kroeg, om op de late avond de stamgasten te vermaken. “Ik kreeg altijd hele leuke reacties. Maak eens een cd-tje, zeiden mensen tegen me. Dat heb ik toen gedaan. Een cd met covers, gewoon voor de lol, niet met de intentie om echt het vak in te gaan.” Maar dat gebeurde daarna heel rap. Ekkel werd opgepikt door een studio-eigenaar, die toevallig ook nog een leuk Nederlandstalig liedje had liggen. ‘Op ‘n terrasje’ werd Stef Ekkel’s eerste officiële single, de plaat kwam in de Nederlandstalige Top 20 terecht en bleef daar acht weken staan. “Zo is het begonnen. Niet gepland, maar wel heel blij mee”, lacht Ekkel.

Blij Sindsdien verschenen er acht albums, waaronder een heuse ‘Best Of’, en een lange rij singles. Nederlandstalige meezingers, vaak zelfgeschreven, als ‘De woonboot’ en het veelzeggende ‘Liever te dik in de kist’. Feest dus? “Ja natuurlijk, feestnummers zijn populair in mijn repertoire. Maar ik doe ook graag wat meer persoonlijke liedjes. Dat vind ik zelf heel mooi en veel van mijn fans ook. Kijk, ik heb veel prachtige dingen meegemaakt, grote optredens, gouden platen, een single samen met Johnny Hoes. Maar ik hoor ook dat mensen worden geraakt door mijn muziek en tekst. Dat ik mensen blij maak, dat is het allermooist.”

Boodschap Een opmerkelijk nummer van Stef Ekkel was een jaar of wat geleden de cover van Mieke Telkamps evergreen ‘Waarheen waarvoor’. Opmerkelijk vooral omdat Ekkel er een feestelijk tintje aan heeft gegeven. “Ik had zelf eerst ook bedenkingen”, bekent de zanger. “En ik heb er ook best kritiek op gehad. Maar er zit een stukje eigen tekst in. De boodschap is dat iedereen gelijk is en dat we allemaal één zekerheid hebben in dit leven. Dus laten we er iets moois van maken.”

Dat is ook wat we van Ekkel mogen verwachten in Loco in Lievelde. “Ik weet van tevoren nooit precies wat ik ga doen. Ik proef de sfeer, kijk naar het publiek. Jong, oud, of gemixed, daar stem ik de keuze van mijn nummers op af. Met altijd één doel: een feestje bouwen.”