Het verhaal van Booking.com leest als een jongensboek. Het bedrijf geldt mondiaal nog steeds als het grootste Nederlandse internetsucces ooit en is op de beurs inmiddels tientallen miljarden euro’s waard. Geert-Jan Bruinsma was in 1996 de oprichter van Boekings.nl zoals de voorloper van Booking.com heette.

Bruinsma was studiegenoot van Kees Koolen op de Universiteit Twente. Koolen zag veel potentie in de onderneming en besloot zich er als investeerder aan te verbinden. Hij werd later jarenlang CEO. Uiteindelijk verkocht de ondernemer het bedrijf voor een slordige 110 miljoen euro. Achteraf gezien te vroeg, zo wordt gezegd. Booking.com maakte daarna een nog grotere groei door en is inmiddels minstens honderd keer zoveel waard als toen Koolen het verkocht. De hoofdpersoon blijft er nuchter onder en kent geen hard feelings.

Spijt van die beslissing? ‘Ik vond het destijds een prima deal. Dan is het klaar en moet je nu niet zeuren. Dat heeft ook geen enkele zin. Een belangrijke levensles leerde ik van mijn opa. Die zei: ‘Je krijgt alleen spijt van de dingen die je had willen doen. Dat heb ik altijd goed onthouden.’ Het is Kees Koolen ten voeten uit. Een ondernemer neemt soms zijn winst en soms zijn verlies. It’s all in the game. Feit is dat Booking.com hem tot een vermogend man maakte. Dat bood tal van mogelijkheden voor de pionier. Bijvoorbeeld om te investeren in startups. ‘Mijn strategie is om kansen te spreiden. Er zijn tal van oorzaken waarom startende ondernemingen het namelijk uiteindelijk toch niet redden. Maar als er één wel doorbreekt, heb je ook echt iets heel moois in handen.’ Met Super B timmert Koolen zelf flink aan de weg. Het bedrijf in Hengelo richt zich sinds 2007 op accu-technologie. Energieopslag is volgens de ondernemer van doorslaggevend belang om de transitie in een stroomversnelling te brengen.

Wat doet Super B precies? ‘Het ontwikkelt en produceert hoogwaardige lithium accu’s voor verschillende doeleinden. Ze worden onder andere toegepast in de maritieme sector en de automobielindustrie. Het bedrijf maakt een mooie groei door. ‘Er is veel vraag naar goede accu’s, bijvoorbeeld voor elektrische voertuigen en boten. De ontwikkelingen gaan razendsnel, daar spelen we op in met productoplossingen. Daarnaast zit de kracht in het ontzorgen van klanten. We verwachten dit jaar twee keer zoveel accu’s af te zetten dan in 2018. Daarnaast richten we ons op energiecontainers met een enorme capaciteit.’ Kees Koolen vertelt bevlogen over zijn bedrijf, de producten en het energievraagstuk. Hij is van origine een techneut en heeft er veel verstand van. ‘Ik vind het geweldig om hier leiding aan te geven en te ondernemen. Een bedrijf bouwen en investeren in jonge talenten, heel inspirerend. Het gaat erom dat je een leuke tijd hebt.’

Volgens Koolen loopt Nederland ver achterop als het om de energietransitie gaat. Een inhaalslag is nodig om de economie te vergroenen.

Achterhoek Kees Koolen groeide op in Noord-Brabant, maar woont al lange tijd in de Achterhoek. In het buitengebied van Vorden om precies te zijn. Het bevalt hem er goed, rust en ruimte in overvloed. ‘Maar de Achterhoek is ook bescheiden en niet ambitieus genoeg. Toerisme is een speerpunt. Ik zie liever meer inspanningen om het bedrijfsleven en het onderwijs een impuls te geven. Een sterke regio bindt jongeren, nu trekken de grote talenten weg. Dat is doodzonde.’ Het meest trots is hij op zijn ouders. “Die hebben mij geleerd om met twee voeten op de grond te staan, altijd te zorgen dat je weet waar je over praat en niet bang te zijn voor risico’s van ondernemen. Het is verrassend hoe snel je erg veel kunt leren over een nieuwe bedrijfstak, gewoonweg door je ervoor open te stellen en altijd nieuwsgierig te blijven.”

Wat is er nodig om bedrijven in beweging te krijgen?  ‘Het is vaak een kwestie van instelling. De techniek is er wel, maar je moet het als ondernemer echt willen. Als je lang genoeg afwacht, loop je vanzelf achteraan. Maar voorop lopen, betekent ook risico nemen. Een voorbeeld: er is veel software nodig om nieuwe systemen aan te sturen. Ook in de Achterhoek zijn veel goede programmeurs. Dat is hoopvol.’

Wat levert het ondernemers op? ‘Er zijn legio mogelijkheden en als je succesvol bent, kun je er in korte tijd een groot bedrijf mee maken. Dit soort fases in onze economie geven kleine en jonge ondernemers de kans om in zeer korte tijd een leidende positie in te nemen. Bestaande ondernemingen stellen zich vaak te afwachtend op en klagen achteraf dat het te snel gaat en dat ze de boot gemist hebben. Dit is een beetje een Nederlands probleem aan het worden; we hebben het te goed.’